BIJ MAATWERKBEDRIJF WAAK WERKEN DOELGROEPWERKNEMERS SAMEN MET COBOTS

Maatwerkbedrijf en beschutte werkplaats WAAK uit Kuurne zet de deuren open voor alle soorten doelgroepmedewerkers. Tegelijk profileert WAAK zich als een volwaardige speler op de economische markt. Zo biedt het een aantal complexe, technische producten aan en zet het volop in op export. Dat laatste is uniek in de Vlaamse maatwerksector.

Dankzij de technologie wordt moeilijk werk weer makkelijk

WAAK focust op typische maatwerkactiviteiten zoals verpakking en schoonmaak. Maar daarnaast heeft het ook een uitgewerkte metaalafdeling, waar de doelgroepmedewerkers platen en buizen van a tot z bewerken. Ook op het vlak van elektrische bedradingssystemen behoort Waak tot de top in Europa.

Iedereen welkom

Als maatwerkbedrijf wil Waak in de eerste plaats werk op maat van zijn doelgroep aanbieden. Het bedrijf heeft er bewust voor gekozen om alle doelgroepmedewerkers aan te werven: iedereen die bij Waak aan de slag wil, krijgt een job aangeboden. Van een selectie ‘aan de voordeur’ is dus geen sprake. “Soms zou het voor ons economisch gezien makkelijker zijn om mensen te weigeren, maar dat zou lijnrecht ingaan tegen onze sociale waarden”, vertelt CEO Tim Vannieuwenhuyse. “Doelgroepmedewerkers die bij ons geweigerd worden, kunnen immers zelden op een andere plaats aan de slag. Daarom stelt WAAK zijn verkoop af op de instroom van mensen en niet omgekeerd. Het sociale primeert echt op het economische aspect.”

Toch wil WAAK ook als economisch bedrijf blijven groeien. Die twee doelstellingen dreigen elkaar weleens voor de voeten te lopen. “Daar staan we inderdaad voor een grote uitdaging: de kloof wordt steeds groter tussen de competenties van onze mensen enerzijds en de complexiteit van de producten die de markt van ons verwacht anderzijds.”

Hoe werkt WAAK die kloof weer weg? Door zowel de medewerkers als de technologie te versterken. “We ondersteunen onze mensen met opleidingen, zodat ze ook complexere taken aankunnen. Maar daarbij stuit je op een bepaald moment toch op een grens. Daarom is het ook nodig om technologisch sterk te staan: hoe kunnen we door technologische vernieuwingen moeilijk werk makkelijk maken voor onze mensen?”

Broertje van de robot

WAAK heeft alvast een antwoord klaar op die vraag: de zogenaamde cobot, het minder bekende broertje van de robot. Robots worden in het traditionele productieproces gebruikt om arbeiders volledig te vervangen. Maar cobots of ‘collaboratieve robots’ werken samen met de mens om complexe handelingen uit te voeren. “In onze technische werkplaats monteren we draden in een elektrische behuizing. Dat is een complexe handeling waarbij je als mens eigenlijk een hand tekortkomt”, vertelt Tim Vannieuwenhuyse. “Door de complexe aard moest die handeling in het verleden door reguliere arbeiders worden uitgevoerd. Maar dankzij de cobot kunnen we ze nu ook aan doelgroepmedewerkers toevertrouwen. Ze krijgen letterlijk een helpende hand toegereikt door de cobot.”

Tim Vannieuwenhuyse is er vast van overtuigd dat cobots zowel de sociale als de economische ambities van WAAK kunnen ondersteunen: “Dankzij cobots kunnen we complexe producten op de markt aanbieden. Plus: hoe meer je als maatwerkbedrijf inzet op technologie, hoe makkelijker je doelgroepmedewerkers aan boord houdt bij het productieproces.”

Dankzij de technologie wordt moeilijk werk weer makkelijk

WAAK draait jaarlijks ongeveer 40 miljoen euro omzet. Een derde daarvan is afkomstig uit de export. Al sinds de jaren 80 voert WAAK producten uit naar Duitsland. Die internationale markt werd vervolgens stelselmatig uitgebreid. Vorig jaar exporteerde het bedrijf naar maar liefst 25 verschillende landen. Het gaat daarbij vooral om elektrische bedradingssystemen voor de HVAC-markt (heating, ventilation en airco). Binnen die sector behoort WAAK tot de top in Europa.